作者 古泉君

  对于高通来说,最近的好消息真的是太多了。

  Q3 财报公布后,高通股价大涨 13%,股价再次冲破 100 美元的高位,而上一次高通股价有这个表现还要追溯到十年前。一个重要原因是,华为签署了一份新的授权许可协议,华为将在 9 月份一次性支付 18 亿美元款项,结清之前未支付的专利许可费用。高通还开始游说美国政府,希望能继续给华为出货芯片。

  不到两周后,一项对于高通来说影响更为深远的判决结果出炉,一直笼罩在头顶的名为垄断的阴云,也需要逐渐散去了。

  据 The Verge 等外媒报导,高通当地时间 12 日发布声明宣布,美国联邦第九巡回上诉法院推翻了此前联邦地方法院对高通的反竞争诉讼判决,认为联邦贸易委员会(FTC)并没有足够证据证明高通涉嫌非法垄断,该院判定高通并未非法排挤手机芯片对手、进而向苹果等制造商收取过多权利金。

  消息一出,高通的股价应声上涨,最高达 115.79 美元,创 20 年内股价新高,与单笔收入相比,此次判决可能会带来营收模式的改变,这显然是更有影响力的。

  高通是美国 5G 的头牌兵,也是所有智能手机厂商无法绕过的大山。如今,这座大山的海拔似乎更高了。

  几次反转

  高通在三十余年的发展史中,参与了数代通讯制式标准的建立,累计了大量的专利,也因此,这家 Fabless 芯片设计公司,除了 QCT 业务(也就是买卖芯片)以外,还有一项利润率更高的业务 QTL。

  而高通的专利授权费一直是一个充满争议的营收模式,由于高通的在行业链条上的地位太过不可替地,盈利模式也有点“躺着收过路费”的意思,关于垄断的指责从未减少。

  而美国联邦贸易委员会(FTC)针对高通的反垄断调查始于 2017 年,其中也有苹果在背后推动,这是另外一个故事就不展开了。

  去年 5 月份,美国加州圣何塞北区联邦法官针对 FTC 起诉以下称高通一案做出裁决认定:高通向其他厂商收取高到不合理的专利授权费,违反联邦反托拉斯法。高通多年来在手机芯片市场的授权行为压抑竞争,损害对手、代工厂及终端消费者权益。当天,高通股价跌幅超过 12%。

  高通针对自己出货的产品收取费用,是天经地义的,高通之所以被盯上,是因为如果高通的客户(也就是下游手机厂商)采购了其他公司的芯片,那么也必须缴纳权利金给高通,要是不给,高通就停止供货,这则条款被高通称作“no license, no chips(无授权,无芯片)”条款。

  听起来有些“流氓”是吧?但手握大量的专利的高通就是有这样的底气,因为竞争对手们,也无法避开高通的专利。

  对于这样的营收模式,FTC 认为高通是利用其在移动芯片的独大地位一方面超收权利金,另一方面也排挤对手,巩固其垄断地位。

  而在这一个月前,苹果刚刚与高通达成和解,前者不仅一次性支付了“和解费”,未来每部机器还要再向高通交钱。当然,高通此前就因为苹果基带的排他协议被罚了 12 亿美金。

  而 FTC 所提到的反托拉斯法,正式名称是《保护贸易及商业免受非法限制及垄断法》。该法规定:凡以托拉斯形式订立契约、实行合并或阴谋限制贸易的行为,均属违法,旨在垄断州际商业和贸易的任何一部分的垄断或试图垄断、联合或共谋犯罪。违反该法的个人或组织,将受到民事的或刑事的制裁。

  这项法律出台于 1890 年,是美国历史上第一个授权联邦政府控制、干预经济的法案。彼时,石油、采煤、 榨油、烟草、制糖等领域都有垄断级别的组织,破坏了自由资本主义的经济结构。而如今,高通所在的通讯行业,是新时代的“石油煤炭”,基础设施行业不容垄断。

  到今年 2 月,FTC 反垄断案的联邦判决结果也出炉,美国政府胜诉,高通具垄断事实。对此,高通法律团队承认,现阶段高通的确是一家垄断企业,但辩称没有违反法律,对于FTC 的指控抱持怀疑,并提出上诉。

  半年之后,判决结果终于站在了对高通有利的一方。判决书中,法官认为高通的“no license, no chips”的属于“过度竞争”而不是“反竞争”,是属于合约专利法范畴,非反托拉斯法,高通的专利授权条款是和 OEM 签定,高通没有义务授权给竞争芯片厂商。

  换句话说,高通躺着收租子的盈利模式要站稳脚跟了,无论你是否用了高通的芯片,只要你涉及相关专利,一律给钱。

  纽约时报援引一名法律界人士的观点称,FTC 可以可以要求上诉法院法官重审判决,或上诉到最高法院,但两者的成功机会都不高。

  一个节点

  苹果与高通的专利大战闹得沸沸扬扬,苹果认为高通的营收模式太恶劣,罄竹难书,但最后以和解收场,这被视为高通“垄断”地位坚不可破的体现。苹果试图扶持英特尔或是发展自研,结果不顺利,导致自己 5G 的布局慢了半拍,不得已妥协;而华为也选择了乖乖交钱,补齐了专利费。

  在各自领域“不可一世”的华为与苹果,都选择了和高通“妥协”。尽管,由于一些政治问题,高通的芯片客户群出现了动荡,高通的股价从去年开始就一直不算好。有一种观点认为,高通失去中国的大客户影响会非常大,但如果高通的“no license, no chips”继续执行,那么影响将会变得非常小。

  高通对于美国的 5G 建设至关重要。一方面,注重程序正义的美国肯定是要避免高通的垄断,但与此同时,又要保证行业能正常发展。华盛顿邮报去年 5 月判决结果出炉后曾报道,美国司法部曾要求听证会、广邀第三方来提出补救建议,以免高通真地判定违反了反托拉斯法,公告指出,补救措施对其他公共政策的影响应降至最低。而美国有关部门也明确提出,高通对美国利益至关重要,能协助国家对抗中国的 5G 科技。

  从行业角度来看,高通手握的专利愈发重要;从大环境角度看,高通在美国也变得更为关键。

  垄断阴云一直笼罩在高通头顶。在 FTC 之前,高通已经在中国被罚了 9.75 亿美元,在韩国被罚 8.73 亿美元,在欧盟被罚 2.42 亿欧元。此次判决也不能说是终审判决,但这是几年时间,判决结果第一次对高通有利,考虑到高通最近的几则新闻以及美国的 5G 建设,不得不说这可能会是这漫长垄断案的转折点,高通“一本万利”的营收模式,尽管依然存在争议,但眼看着就要合法合规,天经地义了。

  总而言之,“躺着”赚钱的高通,只要能继续“躺着”,绝对不“站着”。

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